PARTE DOS

El Amazonas: que destruye a la selva?

By Günter Försterra & Vreni Häussermann

Mientras que en la primera parte nos centramos en la importancia de la selva amazónica y en las consecuencias que tiene y tendrá su degradación, en esta segunda parte queremos explicar las amenazas reales que conducen a la pérdida y degradación de la selva.

Extensión de la deforestación

En la primera parte explicamos que ya se ha perdido entre el 17 y el 20% de la superficie forestal original y que otro 14-17% está muy degradado (1).

Tendencias de la deforestación

Estas pérdidas se deben principalmente a la deforestación directa e intencionada, ya sea por talas o por incendios. Tras un pico de deforestación en 2004 con 27.000km2/año (solo superado por los 28.000km2 de 1995), la tasa de deforestación descendió hasta los 4.000km2 en 2012, que sigue siendo la superficie de la isla principal de Hawái. Pero a partir de ahí volvió a aumentar de forma continuada y ahora se sitúa de nuevo en aproximadamente 10.000km2 de pérdida de superficie forestal cada año (2). Es decir, ¡el tamaño de Sicilia cada año!

Causas de la deforestación

El motivo de la tala es el interés por la madera valiosa. Aunque en relación con otros métodos de eliminación de bosques la tala es menos eficaz y la tala para obtener madera sólo contribuye directamente en un 10-15% a la pérdida de bosques tropicales, las carreteras de tala que a menudo penetran profundamente en el bosque primario son las principales entradas por las que se introducen en la zona otras actividades perjudiciales para los bosques. Un estudio realizado por una comisión brasileña demostró que el 80% de todas las talas en la Amazonia eran ilegales a finales de los 90 (3). A lo largo de las carreteras de tala, buscadores de oro ilegales, agricultores y cazadores conquistan la zona y contribuyen a la degradación y destrucción de la selva.

Causas de la deforestación

El motivo de la tala es el interés por la madera valiosa. Aunque en relación con otros métodos de eliminación de bosques la tala es menos eficaz y la tala para obtener madera sólo contribuye directamente en un 10-15% a la pérdida de bosques tropicales, las carreteras de tala que a menudo penetran profundamente en el bosque primario son las principales entradas por las que se introducen en la zona otras actividades perjudiciales para los bosques. Un estudio realizado por una comisión brasileña demostró que el 80% de todas las talas en la Amazonia eran ilegales a finales de los 90 (3). A lo largo de las carreteras de tala, buscadores de oro ilegales, agricultores y cazadores conquistan la zona y contribuyen a la degradación y destrucción de la selva.

Incendios para la agricultura

Cuando la madera no está en el punto de mira y hay que talar zonas más grandes de forma barata y rápida, el desbroce con fuego es el método más aplicado para eliminar el bosque. Algunas zonas se talan de este modo para la minería (2% directo más 9% indirecto), la extracción de petróleo y los asentamientos, pero la principal razón por la que se quema el bosque es para la agricultura (70%) (4).

Dado que los suelos tropicales suelen ser pobres en nutrientes y tienen una capacidad limitada para almacenarlos, la ceniza de los árboles quemados sólo tiene un efecto fertilizante a corto plazo que se desvanece rápidamente, y a menudo en el segundo o tercer año, cuando el rendimiento disminuye, los agricultores siguen adelante y se queman nuevas zonas (5). Pero más que los pequeños agricultores, las grandes empresas agrícolas, algunas de ellas multinacionales, queman la selva tropical bien para grandes monocultivos de soja y caña de azúcar, bien para crear pastizales para el ganado, o bien se apoderan de las zonas quemadas y abandonadas por los pequeños agricultores. Este método, aunque oficialmente prohibido, se ha vuelto más popular de nuevo bajo la presidencia de Bolsonaro, quien debilitó la legislación ambiental, desmanteló las agencias que supervisaban la aplicación de las leyes ambientales y la lucha contra los incendios forestales en la Amazonía y animó a los agricultores con su retórica a continuar con sus prácticas. Una sucesión típica es carreteras, madera, fuego, cultivos, ganado, soja.

No sólo ocurre en Brasil

Pero el hecho de que aproximadamente dos tercios de la selva amazónica estén dentro de las fronteras brasileñas (6), a menudo desvía la atención de otros países donde la situación puede ser incluso peor. En Bolivia, por ejemplo, el gobierno de Evo Morales permitió en 2019 la tala de bosques en dos provincias en favor de la ganadería para el mercado chino. Los incendios se descontrolaron y destruyeron casi 10.000 km2 de bosque. Durante el segundo semestre de 2023, otros 3.000 km2 de bosque ya se han quemado cuando la estación seca en Bolivia ni siquiera había empezado realmente. En consecuencia, en relación con su proporción en la Amazonia, la pérdida de bosque primario en Bolivia es desproporcionadamente alta en comparación con otros países amazónicos (7).

No sólo ocurre en Brasil

Pero el hecho de que aproximadamente dos tercios de la selva amazónica estén dentro de las fronteras brasileñas (6), a menudo desvía la atención de otros países donde la situación puede ser incluso peor. En Bolivia, por ejemplo, el gobierno de Evo Morales permitió en 2019 la tala de bosques en dos provincias en favor de la ganadería para el mercado chino. Los incendios se descontrolaron y destruyeron casi 10.000 km2 de bosque. Durante el segundo semestre de 2023, otros 3.000 km2 de bosque ya se han quemado cuando la estación seca en Bolivia ni siquiera había empezado realmente. En consecuencia, en relación con su proporción en la Amazonia, la pérdida de bosque primario en Bolivia es desproporcionadamente alta en comparación con otros países amazónicos (7).

Impacto de los incendios en la distribución de las especies

Mientras que en el pasado la mayoría de los incendios eran intencionados, en bosques más secos y degradados y especialmente durante periodos secos como en 2019 muchos de estos incendios se descontrolan y se propagan mucho más allá de los límites previstos. Solo en 2019 se registraron 76.000 incendios forestales diferentes en la región amazónica (8). Cuanto más se seca una selva tropical, más fácil se quema y menos puede recuperarse. Un círculo vicioso que ganó velocidad durante la última década. Los impactos del fuego en los rangos de distribución de las especies en la Amazonia podrían llegar al 64%, y los mayores impactos suelen estar asociados a especies que tienen rangos restringidos (9).

Impacto de El Niño y el calentamiento global

Hasta cierto punto, los periodos secos son un fenómeno natural en la Amazonia, especialmente durante los fenómenos de El Niño. Pero El Niño es cada vez más frecuente y severo debido al calentamiento global (10,11). Como explicamos en la última parte, la Amazonia dañada ya ha dejado de ser un sumidero de carbono para convertirse en una zona emisora de CO2 y metano, lo que contribuye al calentamiento global (12,13,14) – otro bucle de retroalimentación. Pero además, la humedad que se evapora de la propia selva y la capacidad del bosque para retener agua ya se ha debilitado, lo que refuerza las sequías (15). La sequía de este verano del hemisferio sur en la cuenca amazónica es la más grave desde el inicio de los registros (16). Una vez más, nos encontramos en la fase inicial de un círculo vicioso en el que un ecosistema dañado tiene menos capacidad de recuperación frente a las perturbaciones, lo que aumenta la frecuencia y la magnitud de éstas.

Impacto de El Niño y el calentamiento global

Hasta cierto punto, los periodos secos son un fenómeno natural en la Amazonia, especialmente durante los fenómenos de El Niño. Pero El Niño es cada vez más frecuente y severo debido al calentamiento global (10,11). Como explicamos en la última parte, la Amazonia dañada ya ha dejado de ser un sumidero de carbono para convertirse en una zona emisora de CO2 y metano, lo que contribuye al calentamiento global (12,13,14) – otro bucle de retroalimentación. Pero además, la humedad que se evapora de la propia selva y la capacidad del bosque para retener agua ya se ha debilitado, lo que refuerza las sequías (15). La sequía de este verano del hemisferio sur en la cuenca amazónica es la más grave desde el inicio de los registros (16). Una vez más, nos encontramos en la fase inicial de un círculo vicioso en el que un ecosistema dañado tiene menos capacidad de recuperación frente a las perturbaciones, lo que aumenta la frecuencia y la magnitud de éstas.

Todo está conectado

Por si todo esto fuera poco, hay otra espada de Damocles que pende sobre la selva amazónica. Los glaciólogos y climatólogos están muy preocupados por el estado del escudo de hielo de Groenlandia. Debido al calentamiento global se está reduciendo más rápido de lo que se predijo en un principio y su contracción podría ganar en velocidad a través de varios bucles de retroalimentación (17,18). El agua dulce liberada por este deshielo reduce la salinidad del agua superficial del Atlántico noroccidental, lo que debilita una de las mayores bombas oceánicas del globo, la circulación termohalina (19,20). En consecuencia, la circulación meridional atlántica (AMOC) con la corriente del Golfo y la deriva del Atlántico Norte podría ralentizarse, lo que desplazaría la Zona de Convergencia Intertropical (ZCIT) o también llamada depresión monzónica. Los estudios de los núcleos de hielo de Groenlandia demostraron que esto ha ocurrido varias veces desde la glaciación de Würm y que puede suceder en un tiempo sorprendentemente corto. La zona del Amazonas recibiría mucha menos lluvia, lo que se suma a otros factores que ya potencian la sequía en la zona (21).

El impacto del calentamiento global y los bucles de retroalimentación

Pero incluso sin el bucle de retroalimentación del sistema AMOC-ITCZ, el calentamiento global pone al Amazonas en peligro. Según un estudio de 2009, un aumento de 4 °C (por encima de los niveles preindustriales) de la temperatura global de aquí a 2100 acabaría con el 85% de la selva amazónica, mientras que un aumento de la temperatura de 3 °C acabaría con cerca del 75% (22). Otro bucle de retroalimentación en el que el calentamiento global daña la Amazonia y una Amazonia dañada aumenta el calentamiento global.

La Amazonia se encuentra en un peligroso punto de no retorno en el que una mayor degradación podría desencadenar y potenciar varios bucles de retroalimentación climática. ¡Hay que actuar YA!

References

  1. World Wildlife Fund (downloaded December 2023): What animals live in the Amazon? 
  2. Mongabay (2020, January 15): For final months of 2019, Amazon deforestation hits highest level in at least 13 years.
  3. Viana, G. 1998. Report of the External Commission of the Chamber of Deputies Destined to Investigate the Acquisition of Wood, Lumber Mills and Extensive Portions of Land in the Amazon by Asian Loggers. Brasilia, Brazil.
  4. Ritchie (2021) – Cutting down forests: what are the drivers of deforestation?
  5. Lindsay, R. (2004): From Forest to Field: How Fire is transforming the Amazon
  6. E. Sawe (2017): Countries sharing the Amazon
  7. Wikipedia (downloaded February 2024): Deforestation of the Amazon Rrainforest
  8. Borunda for National Geographic (2019, August 29): See how much of the Amazon is burning, how it compares to other years
  9. Feng, X., Merow, C., Liu, Z. et al. (2021). How deregulation, drought and increasing fire impact Amazonian biodiversity.
  10. Cai, W., Santoso, A., Collins, M. et al. (2021):  Changing El Niño–Southern Oscillation in a warming climate.
  11. Imperial College London (downloaded February, 2024): What is El Niño and how it is influenced by climate change? 
  12. Covey K, Soper F, Pangala S, et al. (2021): Carbon and Beyond: The Biogeochemistry of Climate in a Rapidly Changing Amazon. Front.
  13. The Guardian (2021, July 14): Amazon rainforest now emitting more CO2 than it absorbs.
  14. Gatti, L.V., Basso, L.S., Miller, J.B. et al. (2021): Amazonia as a carbon source linked to deforestation and climate change.
  15. M. Lapola et al. (2023): The drivers and impacts of Amazon forest degradation
  16. Rodriguez (2023, November 14): The Amazon’s record-setting drought: how bad will it be?
  17. Witze (2023, October 18): Greenland’s massive ice sheet is melting — here’s how to save it.
  18. United Nations News (2022, January 7): Climate change: For 25th year in a row, Greenland ice sheet shrinks
  19. Schmittner (2013): Modeling Effects Of Greenland Ice Sheet Melting On AMOC Variability And Predictability
  20. Moreno-Chamarro, E., J. Marshall, and T. L. Delworth, 2019: Linking ITCZ Migrations to the AMOC and North Atlantic/Pacific SST Decadal Variability. J. 
  21. Ciemer, C., Winkelmann, R., Kurths, J. et al. (2021): Impact of an AMOC weakening on the stability of the southern Amazon rainforest. 
  22. Adam for The Guardian (2009, March 11): Amazon could shrink by 85% due to climate change, scientists say
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