La importancia del ecosistema de los arrecifes de coral.

Por  Carin Jantzen y Heinz Krimmer.

La importancia del ecosistema de los arrecifes de coral Un arrecife de coral: un ecosistema construido y mantenido por los propios corales.

¿Qué son los corales?

Los corales son animales. La mayoría de los corales tropicales viven en colonias formadas por cientos o miles de pólipos interconectados. Juntos forman un esqueleto de carbonato de calcio (la caliza). Con sus tentáculos, los corales capturan plancton y materia orgánica del agua. Pero no dependen únicamente de la captura de presas. Los corales constructores de arrecifes viven en simbiosis con algas unicelulares. Innumerables algas diminutas dentro de las células del coral convierten la energía solar en alimento para sus huéspedes mediante la fotosíntesis. Gracias a esta energía extra, los corales pueden construir las enormes estructuras calcáreas que forman un arrecife de coral.

Dependiendo de la especie, los corales crecen con formas muy variadas y ofrecen así a los habitantes del arrecife muchos nichos donde esconderse y encontrar alimento. La subestructura del arrecife, formada por los esqueletos de piedra caliza situados bajo los pólipos de coral vivos, se denomina armazón del arrecife. Está plagada de canales y cavidades en los que tiene lugar un eficaz reciclaje de nutrientes.

Los corales forman así la base de todo un ecosistema: el arrecife propiamente dicho

Coral polyp and skeleton, after Goreau et al., photo credit: SECORE.

Coral Polyp with algae symbionts, photo credit:  AIMS.

Coral under fluorescence light with fireworm, photo credit: Reef Patrol.

Coral under fluorescence ligth close up, photo credit: Reef Patrol.

Coral with expanded tentacles, photo credit: Heinz Krimmer.

Corals as wave breaker, photo credits: Paul Selvaggio.

Coral reef fish, photo credit: Heinz Krimmer.

Tourisms, photo credit: Heinz Krimmer.

Por qué cuidamos los arrecifes de coral: su importancia para la humanidad.

A los humanos nos gusta asentarnos en las costas, mientras que los bienes y otros servicios que nos proporcionan nuestros océanos aseguran el sustento de muchos. En los países tropicales, por ejemplo, el modo de vida de las poblaciones costeras suele estar estrechamente ligado al arrecife de coral y 500 millones de personas dependen directa o indirectamente de unos arrecifes sanos. La pesca y el turismo son importantes fuentes de ingresos para las poblaciones locales, sobre todo en países donde hay pocas alternativas para ganarse la vida. Los arrecifes son el vivero de numerosas especies de peces, entre ellas muchas que se capturan para venderlas en otros lugares y no sólo para disfrutarlas localmente. Cada año, los arrecifes de coral atraen a millones de turistas, muchos de los cuales disfrutan de su belleza practicando snorkel o submarinismo. Además, los arrecifes de coral absorben más del 90% de la energía de las olas a la que están expuestas las costas. Son, por tanto, una protección costera natural y autosuficiente contra las frecuentes tormentas tropicales y huracanes. La gran biodiversidad de los arrecifes de coral -como la de las selvas tropicales – es una importante fuente de nuevos remedios médicos.

En total, los arrecifes de coral sólo cubren una superficie de casi 300.000 km², pero “unos arrecifes de coral sanos e intactos proporcionan servicios ecosistémicos críticos que equivalen a casi 10 billones de dólares al año” (Rebuilding Coral Reefs – A Decadal Challenge ).

Por qué cuidamos los arrecifes de coral: su importancia para la humanidad.

A los humanos nos gusta asentarnos en las costas, mientras que los bienes y otros servicios que nos proporcionan nuestros océanos aseguran el sustento de muchos. En los países tropicales, por ejemplo, el modo de vida de las poblaciones costeras suele estar estrechamente ligado al arrecife de coral y 500 millones de personas dependen directa o indirectamente de unos arrecifes sanos. La pesca y el turismo son importantes fuentes de ingresos para las poblaciones locales, sobre todo en países donde hay pocas alternativas para ganarse la vida. Los arrecifes son el vivero de numerosas especies de peces, entre ellas muchas que se capturan para venderlas en otros lugares y no sólo para disfrutarlas localmente. Cada año, los arrecifes de coral atraen a millones de turistas, muchos de los cuales disfrutan de su belleza practicando snorkel o submarinismo. Además, los arrecifes de coral absorben más del 90% de la energía de las olas a la que están expuestas las costas. Son, por tanto, una protección costera natural y autosuficiente contra las frecuentes tormentas tropicales y huracanes. La gran biodiversidad de los arrecifes de coral -como la de las selvas tropicales – es una importante fuente de nuevos remedios médicos.

En total, los arrecifes de coral sólo cubren una superficie de casi 300.000 km², pero “unos arrecifes de coral sanos e intactos proporcionan servicios ecosistémicos críticos que equivalen a casi 10 billones de dólares al año” (Rebuilding Coral Reefs – A Decadal Challenge ).

Corals as wave breaker, photo credits: Paul Selvaggio.

Coral reef fish, photo credit: Heinz Krimmer.

Tourisms, photo credit: Heinz Krimmer.

Un arrecife de coral prospera con diversidad

Los corales han sobrevivido con éxito en nuestro planeta durante muchos millones de años y existen varios grupos de corales, entre ellos los corales blandos, las gorgonias y los corales pétreos, estos últimos construyen el arrecife con sus esqueletos. Según las investigaciones actuales, hay 1500 especies de corales pétreos. Además, los arrecifes albergan muchas criaturas: hacen falta libros enteros para describir su diversidad (Coral Reefs of the World). Aunque los arrecifes sólo constituyen una porción muy pequeña del fondo marino, contienen casi un tercio de todas las especies marinas descritas, ¡hasta un millón! La mayor diversidad de especies de coral y sus habitantes se encuentra en el llamado Triángulo de Coral, que abarca una zona desde Filipinas hasta Malasia e Indonesia (al oeste de las Islas Salomón). Con más de 500 especies de coral, ¡es el hogar de la mayor diversidad de especies de arrecifes del mundo!

A coral reef thrives with diversity, photo credit: Heinz Krimmer.

Fireworm on elkorn coral, photo credit: Paul Sevaggio.

School of blue sergeants patrolling the reef in Curacao, photo credit: Paul Sevaggio.

School of parrotfish, photo credit: Paul Sevaggio.

One year old baby corals, photo credit: SECORE.

Baby corals just settled, photo credit: SECORE.

Por qué es clave la diversidad genética

Los corales, como cualquier ser vivo, necesitan diversidad genética: los organismos pueden adaptarse a los cambios ambientales mediante procesos evolutivos, a veces sorprendentemente rápidos. La diversidad genética es el requisito previo para lograrlo. Cada vez que una población de organismos se reproduce sexualmente, se crean nuevos genotipos a través de la recombinación: las cartas genéticas se barajan de nuevo, por así decirlo. Cuanta más diversidad genética haya, más probabilidades habrá de que la descendencia se adapte mejor a las condiciones imperantes que su generación parental. Por lo tanto, es importante mantener la mayor diversidad genética posible en las poblaciones de coral restantes.

Por qué es clave la diversidad genética

Los corales, como cualquier ser vivo, necesitan diversidad genética: los organismos pueden adaptarse a los cambios ambientales mediante procesos evolutivos, a veces sorprendentemente rápidos. La diversidad genética es el requisito previo para lograrlo. Cada vez que una población de organismos se reproduce sexualmente, se crean nuevos genotipos a través de la recombinación: las cartas genéticas se barajan de nuevo, por así decirlo. Cuanta más diversidad genética haya, más probabilidades habrá de que la descendencia se adapte mejor a las condiciones imperantes que su generación parental. Por lo tanto, es importante mantener la mayor diversidad genética posible en las poblaciones de coral restantes.

One year old baby corals, photo credit: SECORE.

Baby corals just settled, photo credit: SECORE.

¿Qué forma un arrecife de coral?

Charles Darwin ya estaba fascinado por los arrecifes de coral (La paradoja de Darwin): ¿Cómo puede prosperar un ecosistema tan productivo, con su inmensa biodiversidad, en un medio aparentemente muy pobre en nutrientes? Hoy, este misterio se ha resuelto, al menos rudimentariamente. La estrecha conexión entre sus organismos y la consiguiente transferencia y reciclaje eficaces de materia y nutrientes garantizan la diversidad de la vida en el arrecife. Esto también significa que los corales no pueden construir y mantener los arrecifes completamente solos. Además de recibir ayuda de sus algas simbiontes en la construcción del arrecife, las algas coralinas calcificadas cementan la parte inferior del esqueleto coralino que ya no está cubierta por tejido vivo: el armazón del arrecife (reef framework). Son la “masilla” que lo mantiene todo firmemente unido. Esta subestructura del arrecife está plagada de canales y cavidades. Organismos como las esponjas crecen en esos sistemas de canales, filtrando el agua y liberando nutrientes: un reciclaje eficaz dentro del arrecife.

Los peces que se alimentan de algas y otros herbívoros mantienen al mínimo la competencia de las algas. Muchos de los habitantes del arrecife mantienen una estrecha relación con los corales y entre sí. El ecosistema del arrecife de coral no sólo se construye a sí mismo, sino que también se sostiene. Desde hace muchos millones de años.

Fish gathering for coral spawning feast, photo credit: SECORE.

Doktorfish over corals, photo credit: Paul Sevaggio.

Coral reef planet, photo credit: Heinz Krimmer.

Coral reef seen from land, photo credit: SECORE.

Where to find coral reefs, photo credit: Heinz Krimmer and kosmos Verlag.

¿Dónde se encuentran los arrecifes de coral?

Los arrecifes de coral tropicales crecen en las aguas poco profundas e inundadas de luz entre el paralelo 30 norte y sur, dentro del cinturón coralino a lo largo del ecuador. Se distinguen dos grandes regiones de arrecifes según su composición de especies: en el Atlántico y en el Indopacífico. Los arrecifes del Atlántico se encuentran principalmente en el Caribe, una zona relativamente confinada, con especies propias y gran influencia humana. La mayoría de los arrecifes se encuentran en el Indopacífico; el más famoso es probablemente la Gran Barrera de Coral australiana. Se extiende a lo largo de 1.800 millas a lo largo de la costa de Australia y puede verse incluso desde el espacio. Entre el Océano Índico y el Pacífico Norte no sólo se encuentra el Triángulo de Coral, rico en especies, sino también una gran variedad de arrecifes, entre ellos algunos de los más prístinos que ofrece nuestro planeta. En el Mar Rojo también hay arrecifes especialmente resistentes a las fluctuaciones naturales de la temperatura del agua, por lo que su estudio resulta apasionante para los investigadores del coral. De hecho, la Gran Barrera de Coral de Australia es la mayor estructura jamás construida por seres vivos en este planeta y es bastante joven para ser un arrecife: sólo tiene 500.000 años, y la parte que ahora vive sólo empezó a crecer después de la última glaciación.

¿Dónde se encuentran los arrecifes de coral?

Los arrecifes de coral tropicales crecen en las aguas poco profundas e inundadas de luz entre el paralelo 30 norte y sur, dentro del cinturón coralino a lo largo del ecuador. Se distinguen dos grandes regiones de arrecifes según su composición de especies: en el Atlántico y en el Indopacífico. Los arrecifes del Atlántico se encuentran principalmente en el Caribe, una zona relativamente confinada, con especies propias y gran influencia humana. La mayoría de los arrecifes se encuentran en el Indopacífico; el más famoso es probablemente la Gran Barrera de Coral australiana. Se extiende a lo largo de 1.800 millas a lo largo de la costa de Australia y puede verse incluso desde el espacio. Entre el Océano Índico y el Pacífico Norte no sólo se encuentra el Triángulo de Coral, rico en especies, sino también una gran variedad de arrecifes, entre ellos algunos de los más prístinos que ofrece nuestro planeta. En el Mar Rojo también hay arrecifes especialmente resistentes a las fluctuaciones naturales de la temperatura del agua, por lo que su estudio resulta apasionante para los investigadores del coral. De hecho, la Gran Barrera de Coral de Australia es la mayor estructura jamás construida por seres vivos en este planeta y es bastante joven para ser un arrecife: sólo tiene 500.000 años, y la parte que ahora vive sólo empezó a crecer después de la última glaciación.

Coral reef planet, photo credit: Heinz Krimmer.

Coral reef seen from land, photo credit: SECORE.

Where to find coral reefs, photo credit: Heinz Krimmer and kosmos Verlag.

Más artículos:

  1. Knowlton, N. et al. (2021): Rebuilding Coral Reefs – A Decadal Challenge (strategy paper by the International Coral Reef Society).
  2. Heinz Krimmer (2017): Netzwerk Korallenriff; German Book.
  3. Series de libros sobre arrecifes de coral: Coral Reefs of the World.
  4. National Geographic Education Blog (2016): Resolviendo la Paradoja de Darwin sobre los arrecifes de coral.
  5. Evensen et al., (2021): Remarkably high and consistent tolerance of a Red Sea coral to acute and chronic thermal stress exposures.
  6. Cowan, Carolyn for Mongabay (2021): The first complete map of the world’s shallow tropical coral reefs is here.
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Los corales han existido durante millones de años, pero ahora su futuro está en peligro. Una mejor protección por sí sola ya no es suficiente para garantizar su supervivencia a gran escala. Combatir el cambio climático es una prioridad absoluta y también está en nuestro propio interés. Los factores de estrés locales como la sobrepesca y la contaminación deben ser eliminados. Al mismo tiempo, los arrecifes deben ser apoyados activamente mediante la aplicación de medidas de restauración.

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